Уже совсем скоро двухмоторный турбовинтовой Jetstream поднимется в воздух с аэродрома в Уортоне, графство Ланкашир (Англия), и возьмет курс на север, в Шотландию. Как и на любом другом маршруте, этот небольшой пассажирский самолет будет реагировать на команды диспетчеров, двигаться по проложенному курсу и избегать столкновений с другими воздушными судами. Но его пилот будет сидеть не в кабине. Он будет оставаться на твердой земле, в командно-диспетчерском пункте аэропорта Уортон.

Беспилотные летательные аппараты (БПЛА) уже широко применяются в военной авиации. Но эти БПЛА, или дроны, обычно выполняют полеты лишь в ограниченных районах и зонах боевых действий. Пробный полет Jetstream - это часть проекта по разработке технологий и процедур, которые позволят крупным коммерческим воздушным судам безопасно летать в беспилотном режиме на тех же маршрутах, как и обычные пассажирские самолеты с экипажами.

Чтобы успокоить особо нервных, заметим, что испытательные полеты проходят без пассажиров на борту, а в кабине на всякий случай остаются пилоты. Современные самолеты и так прекрасно «научились» взлетать, двигаться к пункту назначения и осуществлять посадку в автоматическом режиме. Эти тесты - попытка определить, можно ли безопасно делать то же без пилота в кабине, одновременно выполняя правила полетов.

Успехи есть, о чем сообщили на конференции, которая состоялась в Лондоне в конце ноября. Организатор - Autonomous Systems Technology Related Airborne Evaluation and Assessment (ASTRAEA), группа, которая и отвечает за осуществление испытательных полетов в Великобритании. Эта программа стоимостью £ 62 млн ($ 99 млн), которая работает при содействии британского правительства, включает семь европейских аэрокосмических компаний: AOS, BAE Systems, Cassidian, Cobham, QinetiQ, Rolls-Royce и Thales.

Это может стать огромным новым рынком. Регуляторные органы авиации США получили от Конгресса просьбу включить БПЛА в системы контроля воздушного транспорта уже в 2015 году. Небольшие дроны уже используются в коммерческих целях, например аэрофотосъемке, но в большинстве стран они ограничиваются полетами в рамках приема сигнала от наземного пилота, подобно авиамоделям на радиоуправлении. Большие суда смогут летать на дальние расстояния и выполнять гораздо больше операций.

Беспилотные самолеты могут выполнять много функций и обходиться дешевле, чем самолеты и вертолеты с пилотами в кабине. Например, они способны следить за транспортными потоками, патрулировать границы, охранять порядок и проверять линии электропередач. Также могут работать в ситуациях, опасных для жизни и здоровья пилота, в том числе на лесных пожарах или во время аварий на атомных станциях. Кроме того, они способны выполнять долгосрочные задачи, например, осуществлять поисково-спасательные работы, экологический мониторинг или даже обеспечение временной мобильной телефонной и беспроводной интернет-связи.

В любом случае пилотам останется немало работы в авиации, хотя необязательно в кабине. «В перспективе воздушным судном всегда будет руководить пилот», - говорит Ламберт Доппинг-Гипенстал, директор программы ASTRAEA. Однако возможно, этот пилот будет находиться на земле и одновременно будет руководить несколькими беспилотными судами.

Коммерческие рейсы, которые перевозят грузы и авиапочту, также могут в будущем остаться без пилотов на борту. Но сможет ли даже самая дешевая лоукостова авиакомпания продать билеты пассажирам на самолет с пустой кабиной? Более реалистичным кажется другой вариант: в будущем на таких рейсах может быть только один пилот. Технологии уже значительно облегчили работу экипажа и взяли на себя целый ряд задач.

Перелет над Шотландией должен проверить, насколько эффективно авиадиспетчеры могут общаться с наземным пилотом через системы связи самолета. Проект также пытается установить, как лучше сделать радио- и спутниковую связь более безопасной и надежной. Но инженерам надо все же быть готовыми к возможным неполадкам со связью; самолет должен иметь достаточно автономии для безопасной работы в восстановление коммуникаций, или же он может совершить посадку, используя собственные системы навигации.

Поэтому беспилотному воздушному судну требуется способность распознавать и обходить препятствия. Это могут делать радиомаяки-ответчики, которые сигнализируют о присутствии самолета (а в случае с усовершенствованными системами еще и передают данные о его курсе, высоту и скорость) другим самолетам и авиадиспетчерам. Но не все пилотируемые воздушные суда имеют такую начинку. На некоторых легких самолетах и планерах, летающих на небольших высотах при ясной погоде, не требуется наличие также систем радиосвязи, не говоря уже о радиомаяках или радарах. Вот почему пилоты всегда настороже, когда где-то поблизости может появиться подобный воздушный транспорт.

Именно поэтому на самолете Jetstream, участвующем в программе ASTRAEA, установлены видеокамеры, позволяющие наземном пилоту видеть, что происходит за пределами кабины. Программы распознавания образов могут предупредить о приближении другого воздушного судна. Они сейчас проходят испытания в различных условиях видимости, к примеру, при наличии радиолокационных помех от рельефа или при облачности.

Во время испытаний вблизи Jetstream пролетают другие самолеты, и некоторые из них намеренно направляются по направлению к нему или опасным курсом, что может привести к столкновению. Цель - проверить, смогут ли системы автопилота распознать эти «посторонние» самолеты и отреагировать так, чтобы избежать столкновения. Эти полеты происходят в зоне, свободной от других воздушных судов, над Ирландским морем. «Сейчас результаты свидетельствуют, что автоматические системы могут распознавать препятствия и избегать столкновений не хуже пилотов», - говорит Доппинг-Гипенстал.

Некоторые из разрабатываемых технологий также могут попасть в обычную авиацию - для помощи пилотам - и, возможно, будут применены на автомобилях. Системы автоматического торможения и навигации по автодорогам, например, уже установлены на многих типах машин. Это несколько приближает автомобили к автономности в управлении. Но автомобили без водителя, как и беспилотные самолеты, вынуждены «вписаться» в существующую инфраструктуру и правила (и не в последнюю очередь касающиеся страховой ответственности) еще до выхода на старт.